認識免疫

什麼是NK細胞?

NK細胞其特徵與T淋巴球(辨認標記為CD3分子)及B淋巴球(特徵為會製造抗體)都不同,而NK細胞主要的表面分子標記為CD56,另外NK細胞於活化狀態時也會表現CD16分子標記。NK細胞約於1973至1974年間由美國兩個不同的研究機構分別觀察到相同的現象後,進而確認出NK細胞之存在。

在此之前,一般人所知道的免疫細胞只有T淋巴球、B淋巴球及巨噬細胞等,研究人員早期認為免疫細胞之所以會攻擊並殺死癌細胞,乃先透過對癌細胞情報的掌控 (學習及記憶),再發動攻擊。

為了澄清這點,研究人員進行了以下的實驗:


先從A癌症患者取得20 c.c.的血液放入培養皿中,再放入A癌細胞予以培養,結果,培養皿中的免疫細胞將A癌細胞殺死。再從A癌症患者抽取20 c.c.血液,並加入B癌細胞培養,令人驚訝的是,雖然免疫細胞對種類不同的癌細胞,不具任何已知的情報,應該無法攻擊,但結果卻與第一個實驗相同,可將癌細胞殺死。

再以同樣的實驗方式,從健康人體內抽取20 c.c.血液,再與癌細胞共同培養,同樣也發現免疫細胞可將癌細胞殺死。這與認為免疫細胞攻擊並殺死癌細胞之前,必先透過對癌細胞情報的「學習及記憶」後再發動攻擊之概念不符,故認為此一現象乃因為有一「非T非B細胞」存在之故。

且這種抗癌細胞即使事先不具有癌細胞的情報,一旦遇到癌細胞,也能即時辨認出這些癌細胞為異物,並加以攻擊。

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為了澄清人體是否必須先掌握癌細胞的情報,才能殺死癌細胞所進行的實驗。當時科學家假設身體的免疫系統必須先掌握癌細胞的情報,方能將其殲滅。如果這樣的假設為真,在實驗中,A癌細胞應該因而存活。但實驗結果顯示,B癌細胞卻仍死亡,表示血液中即使不具癌細胞的情報,一旦遇到癌細胞,也能辨認出來並加以殲滅。